Científicos japoneses y argentinos realizan descubrimiento sin precedentes a nivel mundial

  • Científicos de la Dirección Nacional del Antártico comprueban en el glaciar Perito Moreno la importancia del agua subglacial en el movimiento del hielo.
  • El trabajo sirve de referencia para glaciares de similares características en Patagonia, Antártida, Groenlandia y Alaska, y fue destacado por la prestigiosa revista Nature Geoscience.

Científicos japoneses y argentinos confirmaron en una reciente investigación la importancia de la presión del agua subglacial, (agua que se filtra por derretimiento bajo la masa de hielo) en el movimiento de los glaciares “de desprendimiento”. El artículo titulado “Velocidad de hielo de un glaciar de desprendimiento, modulada por pequeñas fluctuaciones en la presión de agua basal”, cuyos autores son S. Sugiyama, P. Skvarca, N. Naito, H. Enomoto, S. Tsutaki, K. Tone, S. Marinsek y M. Aniya fue publicado el pasado 7 de Agosto del 2011 en la prestigiosa revista Nature Geoscience.

En el trabajo participaron junto con científicos y técnicos de varias universidades japonesas, los ingenieros Pedro Skvarca y Sebastián Marinsek,  investigadores dela División Glaciología del Instituto Antártico Argentino-Dirección Nacional del Antártico.

El aumento de la velocidad de flujo de hielo juega un papel muy importante en el retroceso significativo que sufren actualmente los glaciares de desprendimiento en Groenlandia, Alaska, Patagonia y Antártida. Sin embargo, las mediciones de las condiciones subglaciales son muy escasas, siendo este el primer estudio llevado a cabo en los glaciares de la Patagonia.

El artículo es el resultado de mediciones realizadas durante los veranos 2009 y 2010 en el Glaciar Perito Moreno, ubicado en la Provinciade Santa Cruz. Este “glaciar de desprendimiento” que termina en el Lago Argentino es uno de los glaciares más conocidos y visitados del mundo no sólo por su extraordinaria belleza sino también por formar diques de hielo, seguidos de espectaculares rupturas. Es un glaciar en estado de equilibrio, en contraste con la mayoría de los glaciares Patagónicos y del mundo que están en notorio retroceso. Por terminar en agua los “glaciares de desprendimiento” fluyen mucho más rápido que los que terminan en tierra porque el movimiento basal del hielo aumenta con la presión del agua subglacial.

 

 Las mediciones efectuadas en el verano 2008/09 revelaron una fuerte relación entre la velocidad del hielo y la temperatura del aire, sugiriendo que la producción del agua de deshielo controla el flujo de hielo basal debido a cambios en la presión del agua subglacial. Además, la velocidad de flujo de hielo computada con un modelo numérico comparada con los datos GPS de terreno indica que el 94% de la velocidad se debe al movimiento basal.

Arduo trabajo de campo

Para comprobar la hipótesis de estudio, se realizaron en Febrero-Marzo 2010 dos perforaciones de515 metrosde profundidad hasta el lecho del glaciar donde más del 60% de hielo se encuentra por debajo del nivel del lago, y se midió la presión del agua basal en ambos pozos. Debido al gran peso del equipo de perforación fue necesario utilizar un helicóptero para el traslado de la carga hasta el sitio de perforación en el centro del glaciar a unos4.6 kmdel frente.

Los 3 sitios donde se midieron las velocidades de hielo cada hora, con equipos GPS de precisión geodésica y el lugar donde se perforó con el sistema de agua caliente a65 °Cy alta presión (10 MPa).

Resultados destacados de la investigación:

Las mediciones demostraron que los niveles de agua en ambos pozos estaban muy por encima del nivel del lago, en desacuerdo con suposiciones previas que igualaban el nivel del agua en pozo con el nivel del lago. Este hallazgo es muy importante, ya que la velocidad de hielo es muy subestimada con tal suposición.

Por otro lado, el estudio confirma que la dinámica de los “glaciares de desprendimiento” es muy sensible a pequeñas variaciones en la presión de agua basal cuando el glaciar se encuentra cercano a la flotación. Este descubrimiento junto con la estrecha correlación entre la velocidad de hielo y la temperatura del aire hacen que los “glaciares de desprendimiento” sean muy susceptibles a los cambios del clima. Si la velocidad del hielo aumenta con el incremento de la temperatura del aire, aumenta la pérdida de hielo, provocando el adelgazamiento del glaciar. Este adelgazamiento a su vez reduce la presión efectiva, que resulta en una nueva aceleración.

La velocidad del hielo se correlaciona fuertemente con la temperatura del aire, sugiriendo que el movimiento del glaciar es modulado por los cambios en la presión del agua basal a medida que el agua de deshielo ingresa al sistema. Durante los períodos de observación la velocidad de hielo medida con GPS cada hora se correlacionaba positivamente con la temperatura del aire.

El estudio demuestra la gran importancia que ejerce la presión del agua basal en la dinámica de los “glaciares de desprendimiento”, y su estrecha relación con las condiciones climáticas locales.

Para predecir la evolución futura de estos glaciares es muy importante tener en cuenta la elevada presión del agua basal. La velocidad del glaciar Perito Moreno puede aumentar si disminuye el espesor del hielo por calentamiento atmosférico. Los resultados obtenidos permitirán predecir mejor el comportamiento futuro del glaciar Perito Moreno en respuesta al Cambio Climático.

 

Relación entre los distintos procesos que afectan la dinámica del glaciar.

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